Petróleo

Refinarias dos EUA se concentram em riscos que podem mudar

As refinarias dos EUA escalonadas por um ano de interrupções históricas estão se concentrando nos riscos de longo prazo que esperam poder controlar através da adaptação.

A conferência americana de fabricantes de combustíveis e petroquímicos (AFPM) de 12 a 13 de abril refletiu o crescente foco do setor a jusante dos EUA em investir em consonância com os critérios ambientais, sociais e de governança (ESG) — ampliando a vida útil dos locais de refino por meio de conversões renováveis e navegando em uma transição energética que reduzirá a demanda de longo prazo por seus produtos.

Os produtos que impulsionaram o século passado poderiam ser forçados a sair do atual através de uma combinação de regulação e atitudes dos consumidores em relação aos plásticos de uso único e aos combustíveis de transporte de petróleo.

A indústria deve contrariar “uma narrativa cada vez mais barulhenta” de que a sustentabilidade requer a remoção de combustíveis fósseis do mercado e mostrar que os produtos petrolíferos serão necessários “por gerações”, diz o executivo-chefe da AFPM, Chet Thompson. “Mais progresso na sustentabilidade pode acontecer conosco na mistura do que sem nós.”

Refinarias e produtores petroquímicos têm algumas vantagens quando se trata de manter a atenção dos investidores institucionais. A indústria evitou o histórico de destruição de capital atribuído aos produtores a montante, disseram os gerentes de portfólio na conferência AFPM. E as operadoras a jusante destacam-se como oportunidades promissoras com pontos fortes do ESG desvalorizados, disseram analistas e investidores.

As oportunidades de conversão de equipamentos para produzir atualmente lucrativos combustíveis de aviação renovável e de aviação sustentável — bem como o acesso aos mercados de exportação onde a demanda por petróleo continuará crescendo por décadas — podem separar as empresas a jusante no espaço energético.

“Acho que também é importante perceber que os investidores não vêem isso apenas como um problema ou um risco, mas também o vêem como uma oportunidade para nós”, diz o vice-presidente executivo do grupo de produtos químicos holandês LyondellBasell, Torkel Rhenman.

Mas o que e como os investidores consideram fatores de risco, particularmente além das preocupações ambientais, permanece difícil de rastrear. As empresas a jusante coletam há anos dados sobre o desempenho ambiental e de segurança que agora são usados nessas avaliações. Mas as considerações sociais – incluindo diversidade, envolvimento da comunidade e seleção de fornecedores – seguem métricas menos certas.

Os critérios utilizados pelos grandes investidores estão evoluindo e opacos — algo que o setor financeiro sabe que deve mudar. “Todos estão pressionando para que todos nós reportemos mais e sejamos mais transparentes na forma como operamos”, diz robin Wehbe, investidor líder da empresa de investimentos Harmony Capital. “Se deixarmos as coisas para o governo, eles não vão facilitar as coisas para nós.”

Choque cultural

O último ano colocou o setor de refino dos EUA em sua maior demanda e choques operacionais em décadas. A demanda doméstica de gasolina afundou para uma baixa de quase 30 anos na primavera passada, à medida que os esforços para conter as viagens reduzidas do Covid-19 e a atividade comercial limitada. Mais de 1mn b/d da capacidade de refino dos EUA e do Canadá fecharam em 2020, enquanto furacões no oeste da Louisiana deixaram as refinarias lá paralisadas por meses.

E as interrupções deste ano já se mostraram caras. A tempestade de inverno de fevereiro levou à maior queda de uma semana nas taxas de refino em mais de uma década e aumentou os custos de gás e eletricidade no meio do continente e na costa do Golfo. A refinaria independente Valero espera reportar uma perda no primeiro trimestre de até US$ 835 milhões, em grande parte por causa da tempestade.

Mas a indústria espera uma demanda ressurgente de combustível neste verão, à medida que os EUA emergem de bloqueios generalizados. A demanda doméstica estimada de diesel aumentou para além dos níveis pré-Covid para mais de 4,1 milhões de b/d, e a demanda estimada de gasolina subiu para cerca de 5pc abaixo dos fortes níveis do início de abril de 2019.

“No final do dia, o mundo precisa do que fazemos”, diz o vice-presidente executivo de refino da Phillips 66, Bob Herman. “Nosso maior desafio é permanecer juntos e continuar empurrando a narrativa, o quão importante somos para a vida moderna.”

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