Petróleo

Exxon vê um ponto brilhante depois de um ano difícil para as grandes petrolíferas

A gigante de energia global ExxonMobil está se preparando para explorar um novo campo de gás no Estreito de Bass dentro de semanas, já que começa a se recuperar de um ano contundente e vê uma forte demanda na Austrália antes da iminente escassez de gás na costa leste.

O chefe australiano da produtora de petróleo e gás, que perdeu dezenas de bilhões de dólares no ano passado com a pandemia de COVID-19 eliminando a demanda por seus produtos, disse que a empresa tinha como meta uma primeira produção de gás já no próximo mês de West Barracouta, um dos maiores campos de gás não desenvolvidos ao largo do sudeste da Austrália.

“Este será provavelmente o maior projeto doméstico de gás para o leste da Austrália que surgirá ao longo desta década”, disse o presidente da ExxonMobil Austrália, Nathan Fay, que deixou o cargo em 1º de abril para começar um novo cargo nos Estados Unidos.

“Não há dúvida de que continuaremos a ver algum declínio em nossos campos legados – essa é a realidade de um negócio de esgotamento que está se fortalecendo há mais de 50 anos – mas ainda há muito potencial deixado no Estreito de Bass.”

A data prevista para o primeiro gás do reservatório – entre abril e maio – chega em um momento crítico, já que o fornecimento de gás de campos tradicionais no sul da Austrália, incluindo Bass Strait, diminui rapidamente e os fabricantes que dependem do gás para energia ou como matéria-prima temem quebras e preços mais altos.

A busca por mais reservatórios ganhou atenção redobrada nos últimos anos, conforme as autoridades de energia alertam sobre uma iminente escassez de gás de inverno no sudeste da Austrália a partir de 2023, a menos que mais seja trazido ao mercado.

A ExxonMobil, sediada nos Estados Unidos, que opera os campos de Bass Strait em uma joint venture com a mineradora australiana BHP, foi duramente atingida no ano passado, uma vez que o COVID-19 destruiu a demanda e os preços de suas commodities. O grupo perdeu US $ US22,4 bilhões (US $ 28,9 bilhões) em 2020, ante um lucro de US $ 14,3 bilhões em 2019.

Na Austrália, a forte queda na demanda por gasolina, diesel e combustível para aviação levou a Exxon a anunciar o fechamento de sua refinaria de petróleo de 72 anos, que empregava 300 trabalhadores, em Altona, em Melbourne.

“Foram mais de 12 meses desafiadores em muitas frentes”, disse Fay.

A crise do COVID-19 também acelerou as suposições em toda a indústria sobre o ritmo da mudança mundial de combustíveis fósseis intensivos em carbono, como carvão, petróleo e gás, em favor de fontes mais limpas, levantando sugestões de que anos desafiadores podem se tornar mais comuns.

Ao contrário da maioria dos grandes produtores da Austrália e dos Estados Unidos, as principais empresas de energia europeias BP e Shell estão acelerando os preparativos para um futuro que exigirá menos petróleo e gás, e estão se lançando em indústrias de energia limpa, como a eólica e solar, enquanto reduzem o consumo de combustível fóssil Produção.

Fay, que será substituído como presidente da Exxon Austrália por Dylan Pugh e assumirá uma nova função como vice-presidente de aquisições e desinvestimentos da Exxon no Texas, disse que o mundo precisará de petróleo e gás por décadas, mesmo enquanto ele se descarboniza.

Novos investimentos na Austrália seriam especialmente cruciais, acrescentou, devido ao estreitamento do equilíbrio entre oferta e demanda.

“Aqui na Austrália, o gás será uma parte importante da matriz energética, uma parte fundamental da mudança para um resultado de baixo carbono e é uma parte realmente importante da economia”, disse ele.

“Não posso prever exatamente como serão os próximos 12 a 18 meses, o ritmo de recuperação, mas vejo um futuro realmente brilhante para a indústria de energia.”

A Exxon colocou à venda no ano passado sua participação de 50 por cento nos campos de Bass Strait, mas abandonou as negociações com possíveis compradores em novembro, dizendo que determinou que os ativos seriam valiosos como parte de seu portfólio e que “continuaria a operá-los ] em vez de desinvestir ”. A BHP está procurando separadamente um comprador para sua participação na joint venture.

Embora a Austrália seja o maior exportador mundial de gás natural, a maior parte é produzida no norte do país, longe dos centros de demanda nos estados do sudeste, e é vendida com contratos de longo prazo para compradores estrangeiros.

Além de explorar novos campos de gás, os investidores também estão explorando diferentes maneiras de aumentar o fornecimento em Victoria e NSW antes das quedas de inverno esperadas nos próximos anos, incluindo o desenvolvimento de terminais de embarque para importar cargas de gás natural liquefeito (GNL) de outras partes da Austrália e do mundo.

O grupo holandês Vopak LNG se tornou a última empresa a anunciar que tentaria construir um terminal de GNL em Victoria e estava conduzindo um estudo de viabilidade para desenvolver um em Port Phillip Bay, perto de Avalon.

“Gostaríamos de ter a instalação operacional antes que Victoria enfrente uma escassez significativa de gás”, disse o diretor-gerente da Vopak Austrália, Fulco van Geuns.

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