Petróleo

Três refinarias da Exxon lideram a lista de poluidores dos EUA

As refinarias de petróleo dos EUA da Exxon Mobil bombeiam muito mais fuligem prejudicial ao pulmão do que instalações de tamanho semelhante operadas por rivais, de acordo com documentos regulatórios e uma análise da Reuters sobre os resultados dos testes de poluição.

As três maiores refinarias da empresa com sede no Texas – duas no Texas e uma na Louisiana – são os três principais emissores de pequenas partículas do país, de acordo com a análise dos últimos testes enviados aos reguladores pelas 10 maiores refinarias do país.

As três refinarias da Exxon juntas tiveram emissões médias de 80 libras por hora, oito vezes a taxa média das sete outras refinarias da lista dos dez primeiros, algumas das quais são maiores que as plantas da Exxon, mostra a análise. O melhor poluidor, a refinaria Baton Rouge da Exxon, tinha uma média de 138 libras por hora. 

O desempenho reflete os gastos inadequados da empresa para reduzir as emissões, disse Wilma Subra, cientista com sede na Louisiana que anteriormente atuou no Conselho Consultivo Nacional de Justiça Ambiental da Agência de Proteção Ambiental.

“A Exxon tem todos os recursos do mundo para reduzir drasticamente suas taxas de poluição”, disse ela.

A empresa tem sido acida há anos por sua atuação ambiental. Esta semana, a Exxon perdeu pelo menos dois assentos em seu conselho de administração para um fundo de hedge ativista que busca forçar a empresa a contar com as mudanças climáticas.

Exxon (XOM. N) disse em comunicado que tenta cumprir as leis ambientais e investiu bilhões de dólares para reduzir as emissões nas últimas duas décadas.

A poluição por petróleo e gás tem um impacto desproporcional nas comunidades pobres e minoritárias, que muitas vezes estão localizadas perto de locais industriais. A Reuters entrevistou cerca de três dúzias de moradores nos bairros predominantemente negros perto da refinaria Baton Rouge, da Exxon. Cerca de um terço disse que eles tinham problemas respiratórios ou conheciam alguém que tinha.

Pequenas partículas estão entre os poluentes mais prejudiciais. Feito de partículas 50 vezes menores que um grão de areia, pode se ligar a outras toxinas, infiltrar-se na corrente sanguínea, e danificar o coração, pulmões e sistema nervoso. Um pequeno aumento na exposição a longo prazo a pequenas partículas também leva a um grande aumento nas taxas de mortalidade do COVID-19, de acordo com um estudo recente da Universidade de Harvard.

“A poluição de material particulado é mortal, mas você não vai vê-la escrita na lápide de ninguém”, disse Eric Schaeffer, diretor executivo do Environmental Integrity Project, um grupo de cães de guarda com sede em Washington D.C.

A EPA exige que as plantas restrinjam as emissões de pequenas partículas a 1 libra ou menos para cada 1.000 quilos de cocaína queimados nas unidades de fissuras catalíticas de uma refinaria.

Mas a fábrica de Baton Rouge da Exxon é a única grande refinaria dos EUA que não precisa atender a esse padrão por causa de uma regra da EPA que isenta os “biscoitos de gato” que foram construídos antes de 1976 e não foram modificados desde então.

As refinarias também têm que atender às normas estaduais de poluição por partículas. Mas esses limites podem variar amplamente entre estados – e entre diferentes instalações dentro dos Estados – com base na rigidez dos reguladores estaduais e se uma refinaria concordou com limites mais rígidos para resolver processos judiciais. E os reguladores da Louisiana permitem níveis de poluição muito mais altos na fábrica de Baton Rouge da Exxon do que em outras refinarias estaduais.

“Há uma quantidade surpreendente de desigualdade entre os estados” na aplicação dos limites de poluição, disse Philip Mattera, diretor de pesquisa da Good Jobs First, um grupo de cães de guarda com sede em Washington. “As pessoas não percebem o quanto a EPA delega a responsabilidade sobre as grandes leis ambientais para as agências estaduais.”

VELHOS PURIFICADORES DE POLUIÇÃO

As duas grandes refinarias de petróleo da Exxon no Texas – em Beaumont e Baytown – também estão entre as três maiores poluidoras identificadas pela Reuters. Mas a fábrica de Baton Rouge de 517.000 barris por dia da Exxon produz muito mais fuligem.

As emissões de pequenas partículas da fábrica atingiram um pico de 350 libras por hora durante um teste independente realizado em janeiro de 2020 por uma empresa de engenharia contratada pela Exxon para demonstrar sua conformidade regulatória.

As emissões foram de 255 libras por hora durante o teste. Isso excedeu um limite, imposto à refinaria pelo Departamento de Qualidade Ambiental da Louisiana (LDEQ), de 234 libras por hora – um dos maiores limites do país, de acordo com documentos regulatórios. Outras refinarias de tamanho similar na Louisiana e em outros estados têm limites de emissões estaduais de fuligem perto de 50 libras por hora.

A LDEQ se recusou a comentar os limites de poluição que estabelece para a fábrica de Baton Rouge da Exxon.

Funcionários da Exxon culparam as altas emissões da refinaria pela baixa pressão da água em seu purificador de gás molhado da década de 1970, de acordo com a correspondência da empresa com o LDEQ. A Exxon disse ao Estado que já resolveu o problema.

A manutenção desses purificadores, comumente usados para controlar a poluição, pode reduzir as emissões, mas requer o desligamento de um biscoito de gato por várias semanas, prejudicando a rentabilidade, de acordo com as divulgações da Exxon ao LDEQ. Sistemas completamente novos podem custar mais de US$ 1 bilhão.

Como os dois biscoitos catalíticos da refinaria de Baton Rouge foram construídos durante a Segunda Guerra Mundial – entre as primeiras unidades desse tipo no país – eles estão isentos das normas federais da EPA.

‘NOS DÊ UM BOM AR’

A refinaria de Baton Rouge, com mais de um século de idade, faz fronteira com bairros com altas taxas de asma infantil.

Seabell Thomas, 77, cuja casa é separada da refinaria pela Interstate 110, disse que a asma de seu filho era tão ruim que ele visitava rotineiramente o pronto-socorro quando criança. Desde então, ela tem feito campanha para pressionar a Exxon a limpar.

“Quando acordo todas as manhãs, tenho que enfrentar dois demônios: a poluição da rodovia e a refinaria Exxon”, disse ela. Nós, como negros, perguntamos: ‘Deus, quanto tempo você pode permitir isso? Por favor, nos dê um bom ar para respirar.

Em um grupo de blocos censitários que inclui a casa de Thomas, as taxas de asma infantil foram mais do que o dobro da média estadual, de acordo com um relatório de 2019 do Departamento de Saúde da Louisiana. As visitas de emergência para asma infantil na região também mais do que dobraram a taxa estadual.

“Cresci pensando que a asma era uma doença afro-americana porque muitas crianças do bairro tinham inaladores”, disse Sonyja Renee Thomas, filha de Seabell Thomas. “Só mais tarde, como adulto, percebi o quanto a poluição levou a isso.”

RIVAIS DA EXXON SÃO MUITO MAIS LIMPOS

Grandes refinarias administradas pelos rivais da Exxon estão indo muito melhor no controle da fuligem. Ironicamente, muitos deles estão usando tecnologia inventada e licenciada pela Exxon, de acordo com divulgações da Exxon e reguladores ambientais.

Especialistas em poluição industrial dizem que as diferenças de desempenho podem ser atribuídas a qualquer um dos vários fatores: os equipamentos dos rivais podem ser mais novos; os horários de manutenção podem ser mais frequentes; e os processos de refino antes do esfregamento de gás úmido também podem ser otimizados para reduzir a fuligem.

Tudo isso requer dinheiro. Em muitos casos, também é preciso processos judiciais.

Empresas como BP plc (BP.L), Marathon Petroleum (MPC.N),Phillips 66 (PSX.N) e Valero Energy Corp (VLO). N) fizeram acordos com a EPA nos últimos anos para reduzir as emissões abaixo dos padrões federais para ajudar a resolver litígios relacionados à poluição, mostram divulgações regulatórias.

Esses limites mais restritivos estão estabelecidos nos chamados decretos de consentimento, que abrangem as operações de dezenas de refinarias dos EUA e influenciam os níveis de poluição permitidos estabelecidos pelos Estados.

Por exemplo, a refinaria da Marathon em Garyville, Louisiana, opera um scrubber da Exxon que passou por inúmeras atualizações desde que foi instalado em 1979, disse o porta-voz da empresa Jamal Kheiry. O limite de autorização da refinaria, estabelecido pelo Estado, é de 0,6 libras por 1.000 libras de coque queimado, bem abaixo do limite da EPA de uma libra. Durante seu último teste, as pequenas emissões de material particulado de Garyville foram de apenas 0,11 libras. A fábrica é um pouco maior que a Exxon Baton Rouge.

“Os números de baixas emissões refletem controles robustos de emissões que implementamos”, disse Kheiry, da Marathon.

As três maiores refinarias da Exxon também operam sob um decreto de consentimento, assinado com a EPA em 2005 depois que a empresa foi processada pela EPA e pelo Departamento de Justiça por supostas violações da Lei do Ar Limpo. Mas o acordo inclui apenas uma meta voluntária para a Exxon limitar as emissões de fuligem a metade da norma EPA, o que não fez.

Para os moradores locais ao redor da refinaria de Baton Rouge, pressionar a Exxon para reduzir a poluição pode ser difícil dada a sua influência econômica e política como um grande empregador da Louisiana.

Sidney Poray, 60 anos, mora perto da refinaria há quase 30 anos e trabalha com grupos ativistas para monitorar as emissões da refinaria. Mas ele não está otimista que o trabalho deles fará muita diferença.

“Claro, eu me importo com a poluição”, disse Poray. “Mas o que eu vou fazer? Estamos falando da Exxon.”

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