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Petrolíferas se perguntam se vale a pena continuar procurando petróleo

Alguns pontos próximos ao canto inferior do mapa-múndi no Atlântico sul, as Ilhas Malvinas já estiveram na vanguarda de uma nova era para a indústria do petróleo, enquanto as empresas vasculhavam o planeta em busca de recursos.

No entanto, uma década após a descoberta de até 1,7 bilhão de barris de petróleo bruto nas águas circundantes, o território ultramarino britânico conhecido pela criação de ovelhas e pela tensão com a Argentina parece tão remoto como sempre. Em vez da próxima fronteira, o projeto de extração de energia arrisca-se a ser adicionado a uma lista do que as empresas chamam de “ativos improdutivos”, o que poderia custar-lhes enormes somas na naftalina.

À medida que o coronavírus destrói as economias e prejudica a demanda, as grandes petrolíferas europeias têm feito algumas confissões desconfortáveis ​​nos últimos meses: petróleo e gás no valor de bilhões de dólares podem nunca ser extraídos do solo.

Com a crise também acelerando uma mudança global para energia mais limpa, os combustíveis fósseis provavelmente serão mais baratos do que o esperado nas próximas décadas, enquanto a emissão do carbono que eles contêm ficará mais cara. Essas duas suposições simples significam que explorar alguns campos não faz mais sentido econômico. A BP Plc disse em 4 de agosto que não faria mais nenhuma exploração em novos países.

A indústria do petróleo já estava lutando com a transição de energia, abundante oferta e sinais de pico de demanda quando a Covid-19 começou a se espalhar. A pandemia provavelmente trará esse pico e desencorajará a exploração, de acordo com a Rystad Energy AS. O consultor espera que cerca de 10% dos recursos de petróleo recuperáveis ​​do mundo – cerca de 125 bilhões de barris – se tornem obsoletos.

“Haverá ativos ociosos”, disse Muqsit Ashraf, diretor administrativo sênior responsável pela indústria global de energia na Accenture Plc. “As empresas terão que aceitar o fato.”

O projeto Sea Lion nas Malvinas prometia ser um recurso de classe mundial quando a Rockhopper Exploration Plc encontrou o campo em 2010. Centenas de milhões de dólares mais tarde e depois de sofrer uma explosão entre Argentina e Grã-Bretanha sobre a legalidade do projeto, o primeiro fase ainda não trouxe nenhum óleo ao mercado.

A Premier Oil Plc, parceira da Rockhopper, suspendeu os trabalhos no Sea Lion no início deste ano e, em 15 de julho, cancelou US $ 200 milhões em investimentos porque as fases posteriores pareciam improváveis ​​de acontecer.

Empresas maiores também começaram a expressar essa realização para outros projetos. A BP disse em junho que avaliaria seu portfólio de descobertas e deixaria algumas não desenvolvidas. O Chefe de Gabinete Dominic Emery já deu a entender no ano passado que tipo de recursos podem nunca “ver a luz do dia”. Projetos complicados podem ser engavetados em favor de campos de desenvolvimento mais rápido, como o xisto nos Estados Unidos, disse ele.

A pressão para conter as emissões também pode levar as empresas a deixar no solo as reservas mais intensivas em carbono, como a francesa Total SE reconheceu no mês passado, quando sofreu uma baixa de US $ 8 bilhões em ativos pesados ​​de carbono.

A lista de projetos de maior risco inclui descobertas em águas profundas no Brasil, Angola e no Golfo do México, disse Parul Chopra, vice-presidente de pesquisa upstream da Rystad. Projetos canadenses de areias petrolíferas, como a expansão do desenvolvimento Sunrise em Alberta, também estão em dúvida, disse ele.

O depósito Sunrise, uma joint venture entre a BP e a Husky Energy Inc., tem um suprimento abundante de betume – potencialmente até 3,7 bilhões de barris. A extração, porém, é complicada. A maioria dos projetos de areias petrolíferas se assemelha a operações de mineração. O betume é extraído do solo e processado em petróleo bruto, que deve então ser diluído com hidrocarbonetos mais leves antes de ser refinado em combustível.

O nascer do sol é mais complexo e mais caro. O depósito é muito profundo para ser escavado, então, em vez disso, ele é injetado com vapor para fazer o betume fluir para um poço, de onde pode ser bombeado para a superfície.

Sunrise foi projetado para ser construído em três fases, produzindo no final das contas mais de 200.000 barris de betume por dia durante 40 anos. O primeiro estágio de 60.000 barris por dia começou em 2015, exatamente quando os preços do petróleo estavam caindo em meio ao primeiro boom de xisto nos Estados Unidos. Desde março deste ano, a produção encolheu para cerca de 10.000 por dia, líquido para a Husky, em meio à queda nos preços e às restrições à capacidade dos dutos.

Nem a Husky, que dirige o projeto, nem a BP divulgaram um prazo para os próximos estágios de desenvolvimento. Eles exigirão preços do petróleo bem acima dos níveis atuais, sugerindo que uma expansão não é iminente, disse Mike Coffin, analista do grupo de pesquisa Carbon Tracker Initiative. (O think tank recebeu apoio da fundação de caridade de Michael Bloomberg, o proprietário majoritário da Bloomberg LP, a controladora da Bloomberg News.)

Além de sua viabilidade econômica, as areias betuminosas com alto teor de carbono também se sentem desconfortáveis ​​com a ambição da BP de se tornar uma empresa “líquida zero” até 2050. Nenhum novo projeto de areias betuminosas se encaixa em um mundo compatível com o acordo climático de Paris, de acordo com Carbon Tracker.

A Husky disse que seus planos de longo prazo incluem o potencial de expandir o Sunrise, mas se recusou a estimar o prazo ou o preço do petróleo necessário. Um porta-voz da BP disse que a empresa está revisando projetos de areias petrolíferas.

Nas Malvinas, ainda há esperança de que as perspectivas melhorem. Rockhopper disse que os desafios não são intransponíveis, apesar do afastamento das ilhas e da hostilidade da Argentina, que travou uma guerra com a Grã-Bretanha na década de 1980 e ainda reivindica soberania sobre o território.

Apontou para o envolvimento de outras empresas – Premier juntou-se ao projeto em 2012 e Navitas Petroleum LP está em negociações para assumir uma participação – para sugerir que há pouco risco de o Sea Lion se tornar um ativo ocioso.

Mas uma decisão final sobre continuar ou não virá antes do ano que vem, de acordo com o CEO Tony Durrant. Os prazos anteriores para as decisões finais de investimento vêm e vão. A empresa se recusou a comentar se o Sea Lion corria o risco de se tornar um “ativo ocioso”.

A Sea Lion só precisa de preços do petróleo na faixa de US $ 40 para atingir o ponto de equilíbrio, mas provavelmente requer pelo menos US $ 50 o barril para garantir a dívida, disse Rockhopper. O petróleo Brent de referência está sendo negociado atualmente em torno de US $ 45, tendo caído um terço este ano.

Em última análise, com petróleo em abundância, dúvidas sobre a força da demanda de longo prazo e pressão para eliminar a produção mais intensiva em carbono, é um cálculo que pode se tornar cada vez mais comparado a projetos como Sunrise e Sea Lion.

“Muitos ativos já estão presos de uma perspectiva de ciclo de preço do petróleo”, disse Christyan Malek, chefe de pesquisa de petróleo e gás da EMEA no JPMorgan Chase & Co. “Mas quando você adiciona a curva de carbono, isso tira um pedaço maior.”

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