Petróleo

Perfuradores de petróleo e mineradores de Bitcoin se unem sobre gás natural

Em manchas de petróleo dos EUA que se estendem ao longo das Montanhas Rochosas e Grandes Planícies, reboques se casaram em caminhões de volta em direção a poços para capturar gás natural e convertê-lo no local em eletricidade.

Os reboques – carregando tubos, geradores e computadores – são chamados de “plataformas de mineração”. Mas seus donos não estão lá para perfurar petróleo. Eles estão usando gás natural perdido indesejado pelas companhias petrolíferas para impulsionar sua busca por outro tesouro: criptomoedas como o Bitcoin.

Criptomoedas são moedas virtuais trocadas sem intermediários, como bancos centrais, para comprar bens e serviços. Extrair a moeda do ciberespaço, no entanto, requer grandes quantidades de eletricidade muitas vezes cara. Supercomputadores devem correr constantemente em uma corrida contra outros “mineiros” para resolver problemas matemáticos complexos, a fim de desbloquear cofres digitais que detêm a moeda.

Colocados em trailers móveis, esses supercomputadores correm tão quentes quanto 160 graus Fahrenheit (71 graus Celsius), e no frio da Dakota do Norte ocidental, as pessoas ficam aquecidas apenas sentados perto deles, dizem os mineradores de criptomoedas.

Os mineiros estão cada vez mais enviando essas plataformas para campos de petróleo porque é uma das maneiras mais baratas de obter a energia de que precisam. Petróleo e gás natural vêm dos mesmos poços, mas nesses locais, os perfuradores estão buscando petróleo bruto e não têm oleodutos para levar o gás ao mercado. Isso normalmente os força a queimá-lo em um processo chamado queima – criando emissões de dióxido de carbono – ou para desligá-lo diretamente como metano.

“O ponto fraco para nós está encalhado, baixos volumes de gás que não justificam um gasoduto”, disse Steve Degenfelder, gerente de terras da produtora Kirkwood Oil and Gas LLC, com sede em Wyoming, que formou uma aliança com mineradores de Bitcoin.

As companhias petrolíferas enfrentam pressão de investidores e funcionários do governo para reduzir as emissões que levam ao aquecimento global. Às vezes eles dão o gás de graça para os mineradores de criptomoedas; outras vezes eles vendem.

“As empresas de petróleo e gás não gostam de queimar seu gás – isso é dinheiro que está queimando”, disse Degenfelder, que trabalha com mineradores ligados à EZ Blockchain, uma empresa de energia e tecnologia com sede em Chicago, para cortar queimadas em alguns de seus 600 poços de petróleo através das Montanhas Rochosas.

ALTAMENTE INCERTO

Alguns defensores do meio ambiente e investidores dizem que as criptomoedas não são uma solução de longo prazo para emissões indesejadas de gás natural, tanto porque o futuro da moeda é altamente incerto e porque o Bitcoin e outras empresas de criptomoedas produzem suas próprias emissões.

As emissões globais de C02 da indústria Bitcoin subiram para 60 milhões de toneladas, o equivalente ao escapamento de cerca de 9 milhões de carros. Isso é mais de 20 milhões de toneladas de dois anos atrás, de acordo com um relatório de março de analistas do Bank of America.

Os valores do Bitcoin, a criptomoeda mais conhecida, caíram de recordes depois que o bilionário Elon Musk tuitou que sua empresa de carros elétricos Tesla Inc não tomaria mais as moedas virtuais como pagamento, citando preocupações sobre “o rápido aumento do uso de combustíveis fósseis para mineração e transações de Bitcoin”. A moeda despencou de valor ao longo de duas semanas antes de começar a se recuperar na quinta-feira.

Andrew Logan, diretor sênior de petróleo e gás da Ceres, o grupo de investidores de energia limpa com sede em Boston, disse que há maneiras melhores de usar gás encalhado, incluindo para abastecer hospitais e escolas. No entanto, isso exigiria a construção de dutos para levar o produto para fora da mancha de óleo, disse ele.

“Acho que precisamos de soluções muito mais duráveis e de longo prazo que realmente tragam esse gás ao mercado e que ele seja usado para qualquer que seja seu maior propósito”, disse ele.

Os defensores dizem que as novas alianças de criptomoedas na América do Norte movem a mineração para moedas virtuais longe da Ásia, que abriga mais de 60% dessas operações, que dependem em grande parte da eletricidade movida a carvão. A combustão de carvão produz aproximadamente o dobro de C02 do que o gás natural.

“Isso ajuda a reduzir as emissões a nível (de produção de petróleo), mas também globalmente, reduzindo a mineração em partes do mundo onde o carvão é provavelmente a fonte de energia”, disse Mark Le Dain, vice-presidente de estratégia da empresa de software de petróleo e gás Validere Technologies Inc, que rastreia moléculas de energia e seu uso.

Defensores do meio ambiente e alguns investidores observam, no entanto, que as emissões nocivas não desaparecem – elas são transferidas de uma indústria para outra.

“Não é como se você estivesse eliminando as emissões, é que você está transformando-as em outra coisa, o Bitcoin”, disse Logan.

CAPTURANDO A IMAGINAÇÃO

O fascínio do Bitcoin permanece para os mineradores, apesar dos desafios dos mercados de criptomoedas. Mesmo após a recente queda de preço, um único Bitcoin valia mais de US $ 40.000 na quinta-feira – quase 90 vezes o seu valor há cinco anos, de acordo com dados da Refinitiv Eikon.

Algumas empresas de mineração de criptomoedas dizem que a mobilidade de suas operações alimentadas por gás natural é fundamental, dando-lhes flexibilidade para extrair gás natural de diferentes locais à medida que ele se torna disponível.

“A ideia de que você poderia conectar esses (computadores) e depois levá-los para outro lugar realmente pegou minha imaginação”, disse Haley Thomson, ex-comerciante de eletricidade e presidente da nova empresa de mineração de criptomoedas Imperium Digital.

Uma variedade de modelos de negócios nasceram. Em alguns casos, os mineradores de criptomoedas pagam às empresas de petróleo por seu gás natural total ou em parte usando as moedas que mineram. No caso de Kirkwood, a EZ Blockchain usa gás natural encalhado para fazer Bitcoin, dando tudo para Kirkwood. A EZ Blockchain ganha dinheiro fornecendo equipamentos e serviços de mineração por uma taxa.

Especialistas do setor e acadêmicos que estudam usos de energia dizem que há menos de 10 grandes empresas de mineração de Bitcoin na América do Norte que funcionam com gás natural encalhado. Muitos mineradores de criptomoedas executam operações menores nos Estados Unidos e canadá – alguns alimentados por um único poço.

Mas algumas grandes companhias petrolíferas assinaram.

Em Dakota do Norte, um dos principais estados produtores de petróleo, a Norueguesa Equinor ASA (EQNR). OL) e a canadense Enerplus Corp (ERF. TO) estão entre os que usaram essa mineração para reduzir as queimadas, confirmaram porta-vozes da empresa à Reuters.

A Crusoe Energy Systems Inc, com sede em Denver, é uma das maiores empresas de mineração de Bitcoin do continente que usam gás encalhado. Espera dobrar sua equipe atual de 55 este ano, disse Cully Cavness, co-fundador e ex-engenheiro de petróleo e gás.

Crusoé tem cerca de 40 contêineres móveis em bacias de xisto de petróleo. Planeja aumentar esse número para 100 depois de receber US$ 128 milhões em financiamento no mês passado de investidores, incluindo a empresa Valor Equity Partners LP e a Lowercarbon Capital, com sede em Chicago.

Os parceiros da Crusoé incluíram a Kraken Oil & Gas Partners LLC, que produz cerca de 10.000 bpd de petróleo, tornando a empresa a maior produtora de petróleo em Montana.

“Vamos precisar de muito mais pessoas”, disse Cavness.

Enquanto isso, regulamentos e incentivos governamentais estão no offing que poderia beneficiar empresas de petróleo e criptomoedas.

O Senado dos EUA aprovou uma medida em abril para reverter o enfraquecimento do ex-presidente Donald Trump das regulamentações de emissão de metano. Isso poderia alimentar o uso da mineração de Bitcoin para cortar queimadas, disseram especialistas acadêmicos. Legisladores do Texas e do Novo México também estão procurando reprimir as emissões.

Dakota do Norte e Wyoming aprovaram este ano leis que dão incentivos fiscais a produtores de petróleo que fornecem gás para criptomoedas e outros mineradores de dados que de outra forma teriam sido queimados.

“Acho que será uma grande parte do que olhamos para o futuro em Dakota do Norte”, disse o senador dale Patten, autor do projeto de lei da Dakota do Norte.

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