Petróleo

Os EUA podem competir com o GNL do Catar?

O recente anúncio do Catar de que construiria a maior instalação de produção de GNL do mundo não provocou qualquer aplauso de outros produtores de GNL. Agora, a pequena nação do Golfo também está cortando seus preços e expandindo-se para o mercado spot para manter sua posição número um nas exportações de GNL. Isso pode resultar na morte de alguns projetos planejados de GNL dos EUA.

O gás natural liquefeito dos EUA rapidamente se tornou uma ameaça para o maior exportador mundial. Embora o Catar ainda seja o produtor de GNL mais barato, a abundância de gás de xisto tornou-o barato e competitivo em alguns mercados, o que, por sua vez, levou a uma enxurrada de projetos de GNL à medida que os EUA apostavam sua reivindicação no mercado internacional.

O país rapidamente encontrou um lugar entre os maiores exportadores do mundo, graças não menos importante ao fato de que os produtores de GNL dos EUA indexam seu gás aos benchmarks de Henry Hub em vez de petróleo bruto. O rápido crescimento do mercado spot de GNL também foi favorável para esses produtores. Não é à toa que tantos outros projetos seguiram a primeira onda de capacidade de GNL. No entanto, nem todos eles conseguiram, e mais estão sob ameaça de se tornarem comercialmente inviáveis.

Alguns já têm: a lista de projetos de GNL que aguardavam uma decisão final de investimento encolheu no último ano e, embora parte do motivo fosse a pandemia, a outra parte era que a economia para a maioria desses projetos havia mudado. De acordo com Wood Mackenzie, este ano, nenhum novo projeto de GNL nos Estados Unidos chegará a uma decisão final de investimento, também. O motivo: é difícil encontrar compradores de longo prazo.

“Geralmente, temos visto uma desaceleração no ritmo da atividade de contratos de vendas”, disse o principal analista de GNL norte-americano da Wood Mackenzie, Alex Munton, conforme citado pela Inteligência de Gás Natural. “Os projetos pré-FID continuarão lutando para garantir compradores, dada a enorme onda de GNL atualmente em construção globalmente. Por essa razão, vemos uma janela limitada para projetar FIDs nos EUA pelos próximos dois anos.”

A concorrência é certamente acirrada no segmento de GNL e, com o Qatar firmemente no caminho para garantir seu primeiro lugar a longo prazo, ficará ainda mais difícil. Existem muitos produtores de GNL em todo o mundo, mas todos eles custam mais caro que o do Catar. “Ninguém pode competir com os custos do Catar”, de acordo com Jonathan Stern, pesquisador sênior do Instituto de Estudos de Energia de Oxford, citado pela Bloomberg em um relatório recente. “Eles podem fazer o que quiserem e todos terão que responder da maneira que puderem. E, especialmente quando o mercado está superavitário e os preços baixos, isso terá impacto nos lucros da concorrência.”

Pode-se razoavelmente perguntar por que se preocupar com GNL, então se ninguém pode competir com o Catar sobre os preços. A razão para incomodar é que os grandes compradores gostam de ter o conforto da diversidade de suprimentos, e isso os faz dispostos a pagar um pouco mais — ou muito mais em alguns casos — para evitar ser completamente dependente de um único, embora de menor custo, produtor.

No entanto, o custo é importante, e para alguns mercados de importação, as emissões também são. A Europa é um grande consumidor de gás, mas também é uma grande defensora da energia renovável e das baixas emissões. No momento, a energia renovável está vencendo a luta quando se trata de nova capacidade de geração de eletricidade.

“A maioria das concessionárias europeias não quer tocar em projetos relacionados ao gás com um polo de barcaça, à medida que as empresas buscam melhorar suas métricas de ESG, melhorar a avaliação e evitar riscos de ativos perdidos”, disse elchin Mammadov, analista da Bloomberg Intelligence, no início deste mês.

O que é pior, de acordo com um relatório da Bloomberg do início deste mês, os serviços públicos europeus estão tentando chegar a usos alternativos para o gás natural liquefeito porque não há demanda suficiente para a geração de eletricidade.

Assim, a Ásia continua sendo o foco principal para os produtores de GNL dos EUA. O problema aqui é que também é o foco-chave para todos os outros produtores de GNL no mundo, do Catar a Moçambique e austrália.

“Com o Catar adicionando mais capacidade a um custo muito barato, não faz sentido financeiro que as empresas dos EUA estejam construindo projetos greenfield”, disse à Reuters Matt Smith, diretor de pesquisa de commodities da Clipper Data, nesta semana. Smith disse que no ambiente de abastecimento atual fazia muito mais sentido adicionar trens às instalações já existentes.

Atualmente, existem três ou quatro projetos de GNL nos EUA que planejam ter uma decisão final de investimento até o final do ano. Tellurian parece confiante de que seria capaz de tomar uma decisão final de investimento em seu projeto Driftwood este ano. A Sempra Energy, por outro lado, tem empurrado o FID para o seu projeto de GNL de Porto Arthur para o próximo ano. Este é o mais recente de uma série de atrasos na decisão final de investimento sobre o projeto.

Encontrar compradores de longo prazo para assumir os compromissos necessários para uma nova planta de GNL foi difícil mesmo antes da pandemia. Agora, com o Catar em pé de guerra, a previsão de Wood Mackenzie pode ficar precisa, e todos esses FIDs planejados para este ano podem ser adiados para 2022 ou mais tarde. Pior, os projetos podem ser arquivados à medida que a Europa despreza o GNL de hidrocarbonetos e os compradores asiáticos evitam contratos de longo prazo que garantem o dinheiro para novas instalações de GNL que custam bilhões para construir.

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