Energia

O mundo enfrenta crise de oferta de lítio à medida que a demanda sobe

Em apenas um ano, os maiores produtores mundiais de lítio depois de cautelosamente otimistas sobre os preços e muito cuidadosos com projetos de expansão para decisivamente otimistas sobre a demanda de curto, médio e longo prazo para o principal metal de bateria. A pandemia levou muitos governos a se comprometerem com a recuperação mais verde e a aumentar significativamente a participação de energia renovável e veículos elétricos (EVs), alimentando a demanda por minerais críticos este ano. O lítio, ao lado do cobre, viu os preços subirem desde que as montadoras começaram a prometer linhas all-EV e crescimento exponencial em suas ofertas de carros elétricos.

O aumento da demanda imediata por lítio e as expectativas de aumento da demanda no longo prazo aumentaram as vendas dos principais produtores de lítio, que agora estão muito mais otimistas com os preços e a demanda de lítio, tanto para o curto quanto para o longo prazo.

Em meio às expectativas mais otimistas sobre o mercado de lítio em anos, analistas alertam que mesmo o aumento do gasoduto de projeto pode não ser suficiente para atender à crescente demanda por lítio — um metal crítico da bateria — na transição energética. Especialistas e meteorologistas também alertam que o aumento dos preços das matérias-primas na atual corrida de commodities pode realmente retardar a transição energética, porque poderia retardar o declínio nos custos das baterias. Custos mais baixos de bateria seriam críticos para os EVs alcançarem a paridade de preços com os veículos convencionais e permitirem mais implantação de armazenamento de energia para suportar a crescente participação de renováveis no mix de geração de eletricidade.

Principais produtores de lítio esperam crescimento na demanda

“As empresas de toda a cadeia de fornecimento de íons de lítio estão na melhor posição em que estiveram nos últimos 5 anos”, disse Pedro Palandrani, do Global X Lithium & Battery Technology ETF, à Reuters. Caso em questão: o maior produtor de lítio do mundo, a Albemarle Corporation, disse na semana passada que suas vendas de lítio no primeiro trimestre aumentaram à medida que alguns clientes aceleravam as encomendas sob acordos de longo prazo.

Albemarle está em fase final de dois projetos de lítio que dobrarão sua capacidade de conversão para cerca de 175.000 toneladas. Espera aprovar projetos de expansão durante o segundo trimestre, disse o CEO Kent Masters.

“Continuamos a ver uma forte demanda do mercado por lítio, especialmente dos EVs”, disse Masters na chamada de resultados. “Estamos lutando para acompanhar a demanda. Acho que a indústria está fazendo o mesmo”, acrescentou. Eric Norris, presidente da divisão de lítio da Albemarle, observou que “vemos o aumento do preço daqui para frente para o futuro previsível”.

O ano passado resultou em muita capacidade saindo do mercado com muitos projetos desacelerados, “então vai levar um tempo para recuperar o atraso e ainda assim a demanda está acelerando”, disse Norris.

A Livent Corporation também vê a crescente demanda por lítio, especialmente com a enxurrada de anúncios de montadoras legados de que estão aumentando significativamente as ofertas de EV.Relacionado: Por que os ETFs de Energia Verde estão caindo em maio

“A escalada da demanda está se tornando mais certa à medida que os veículos elétricos e o armazenamento de energia se tornam ainda mais arraigados com o consumidor global. Os anúncios dos OEMs estão chegando com mais frequência, tanto em termos de metas ambiciosas de eletrificação quanto nas especificações e no momento dos lançamentos de novos e altamente esperados modelos”, disse o CEO da Livent, Paul Graves, na chamada da empresa na semana passada.

As vendas globais de EV saltaram 41% no ano passado, enquanto as vendas globais de carros caíram na crise relacionada à pandemia, disse a Agência Internacional de Energia (AIE) no mês passado, esperando um aumento adicional nas vendas de EV, especialmente se os governos incentivarem uma maior adoção com políticas fortalecidas.

Oferta de lítio enfrenta desafios para acompanhar a demanda

Os Túmulos da Livent veem desafios pela frente para a indústria produtora de lítio para alcançar a crescente demanda. “O desafio para nossa indústria em fornecer material suficiente a médio prazo é claro. Embora esteja defasado na adoção do EV hoje, o impulso para a eletrificação doméstica é agora um foco claro nos Estados Unidos”, disse ele.

“Como as expansões e novos ativos precisam de quantidades significativas de capital e a próxima onda de recursos terá um custo operacional maior do que os recursos atuais, estamos observando cuidadosamente para ver se o mercado responde com preços mais altos, investimentos mais diretos por parte dos clientes ou alguma combinação de ambos”, observou Graves.

De acordo com as estimativasda Rystad Energy, o aumento do EV pode levar a “um sério déficit de fornecimento de lítio já a partir de 2027”. A indústria precisa aprovar em breve novos projetos de mineração de lítio para que a oferta tenha a chance de acompanhar a demanda. O atual pipeline de projetos pode resultar em déficits de capacidade que poderiam triplicar os preços do lítio no final desta década, diz a Rystad Energy. De acordo com a AIE, a demanda de lítio em 2040 pode ser 13 a 51 vezes maior do que os níveis atuais, dependendo do avanço da tecnologia das baterias e das metas climáticas.

Crise de fornecimento de metais-chave pode retardar a transição energética

Uma crise de fornecimento de lítio não só levaria a preços mais altos do metal, mas também poderia retardar a transição energética, uma vez que os altos preços das matérias-primas também poderiam retardar a queda nos custos da bateria. Se os custos da bateria diminuírem em um ritmo mais lento do que o esperado, os EVs alcançarão a paridade de preços com os veículos convencionais mais tarde do que o previsto, atualmente previsto para ocorrer até 2025.

“Hoje, os dados mostram uma iminente incompatibilidade entre as ambições climáticas fortalecidas do mundo e a disponibilidade de minerais críticos que são essenciais para a realização dessas ambições”, disse o diretor executivo da AIE, Fatih Birol, na semana passada, comentando o relatório da agência sobre minerais críticos. “Sem solução, essas potenciais vulnerabilidades poderiam fazer progressos globais em direção a um futuro de energia limpa mais lento e mais caro – e, portanto, dificultar os esforços internacionais para combater as mudanças climáticas”, acrescentou Birol.

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