“Bom dia, são 5 horas!”

Não, essa não é uma chamada de despertador personalizada de um operador de hotel de fala mansa. É um tipo diferente de reveille, que começa com uma batida rápida na porta, continua com aquela saudação alegre e termina com as luzes fluorescentes no teto acendendo. É assim que todos os dias começa na Ursa, a mais nova plataforma de produção e perfuração da Shell Oil nas águas profundas da costa da Louisiana. E se essa saudação não lhe despertar, uma ligação personalizada pode ser feita pelo alto-falante, dizendo para você sair da cama e descer para a cozinha.

Uma hora depois, às 6 horas da manhã, uma reunião de equipe começa com um grupo de trabalhadores entrando, vestidos com bonés de beisebol e camisas com adesivos com os dizeres “Maxie”, “Botas”, “Buster” e “Princess”. Alguns dos trabalhadores usam macacões com monograma. Até que a reunião chegue a ordem, a única conversa é intensa conversa fiada sobre um iminente torneio de pingue-pongue em toda a plataforma.

Nada nesse tipo de brincadeira amigável sugeriria que esse grupo esperto é responsável por uma plataforma de petróleo e gás que custou US $ 1,45 bilhão para ser construída e é do tamanho de dois campos de futebol. Mas o custo é apenas uma parte da equação: a perfuração em águas profundas também é extremamente complexa, com várias restrições no local de trabalho – algumas tecnológicas, outras humanas. Como conseqüência, os homens e mulheres da Ursa, cerca de 250 pessoas que passaram por um rigoroso processo de audição para fazer o corte, precisam ser uma raça especial. O trabalho exige que os funcionários trabalhem longas horas em locais fechados, realizem trabalhos exigentes e, às vezes perigosos, sem enlouquecer um ao outro – ou então enlouquecem. Como eles fazem isso?

Team Ursa

A Ursa opera 24 horas por dia, 365 dias por ano. Com o petróleo atualmente sendo vendido a cerca de US $ 30 por barril, e a Ursa produzindo cerca de 100.000 barris de petróleo por dia, não faz sentido econômico desconectar a operação – desde que tudo esteja funcionando sem problemas. O desafio, é claro, é que tudo funcione sem problemas. Um erro e a Ursa poderia se juntar à Exxon Valdez nos livros de história de desastres sobre petróleo e meio ambiente. Esses desafios são algo que Rick Fox, líder em ativos da Shell para a Ursa, conhecia três anos atrás, quando decidiu montar a equipe que ajudaria a construir e equipar a plataforma em preparação para o “primeiro petróleo” em março de 1999.

Fox, um veterano de 25 anos da Shell que já lidou com projetos em lugares tão distantes quanto o Brasil e a Síria, estuda os escritos de vários gurus da administração. E para essa tarefa, ele focou em algo mais do que um bom trabalho em equipe. “Imaginei que essa seria minha última chance de construir uma organização”, diz Fox, 48 anos, “e eu realmente queria saber se poderíamos criar um lugar melhor para trabalhar. Precisávamos de um alto nível de criatividade, mas em outras plataformas não havíamos compartilhado informações o suficiente. E com mais de US $ 1 bilhão em custos, não poderíamos ter falta de comunicação. Tínhamos que ser frios como pedra, bons em tudo.

A construção de um local de trabalho melhor começou com a maneira como a plataforma foi projetada. Graças ao software de design tridimensional da era espacial, Fox e sua equipe puderam participar do processo de design com mais detalhes e em um estágio anterior do que seus antecessores em projetos semelhantes. “Por exemplo, fomos capazes de pensar em como queríamos andar em torno de um determinado equipamento ao inspecioná-lo, e conseguimos projetá-lo com antecedência”, diz Sam Mabry, um controle de 39 anos operador de sala na Ursa. “Esse tipo de coisa faz uma grande diferença quando você está trabalhando lá fora”. Outra melhoria que foi projetada no ambiente da plataforma: espaço suficiente para que perfuradores, pessoal de operações e trabalhadores de produção pudessem ter seus próprios data centers.

Um desafio ainda maior foi combinar as pessoas com a plataforma. Os executivos da Shell deixaram claro que a Ursa não podia ser contratada apenas com a reatribuição dos trabalhadores mais experientes das três outras plataformas da empresa. Cabe a Fox e sua equipe encontrar e avaliar candidatos com pouca experiência anterior no setor de energia. “Para nós, isso acabou de criar uma oportunidade de atrair pessoas de outros lugares que pudessem agregar valor ao sistema porque não viam as coisas da maneira como as viamos”, diz Arthur McAlpin, 44, um dos dois gerentes na plataforma que reporte diretamente à Fox, cujo escritório está em Nova Orleans. Embora muitas pessoas tenham se transferido para a Ursa das operações da Shell em terra, outras haviam trabalhado recentemente em submarinos, reparado equipamento cardíaco e andado pelos corredores comerciais da Home Depot.

O que é necessário para montar uma equipe de alto desempenho para trabalhar em uma plataforma de perfuração? “Não estávamos apenas procurando habilidade técnica”, diz Todd Hooker, 36 anos, operador de sala de controle. “Estávamos procurando habilidades de comunicação. Tivemos um exercício chamado ‘Lost on the Moon’, onde pedimos a um pequeno grupo que pensasse em quais ferramentas eles precisariam se estivessem em um lado da lua e quisessem chegar ao outro lado. Queríamos ver quem assumiu posições de liderança e quem era argumentativo. ”

Vida na plataforma

Os helicópteros partem toda terça-feira de Veneza, Louisiana, para uma viagem de 45 minutos a Ursa, realizando os novos trabalhadores que estão iniciando um turno, trazendo de volta aqueles que concluíram um. A qualquer momento, existem aproximadamente 120 trabalhadores na plataforma. A maioria deles trabalha por um turno de 14 dias na Ursa e depois tira 14 dias de folga. Quando estão ligados, trabalham 12 a 14 horas por dia. O turno diurno e o noturno iniciam seus engates de 14 dias em semanas alternadas. “Dessa forma, sempre há alguém por aí que está na plataforma há pelo menos uma semana e está ciente de quaisquer problemas”, diz Fox.

Embora poucos trabalhadores da plataforma tenham treinamento formal em engenharia, a maioria deles possui habilidades mecânicas autodidatas e aprendidas no trabalho, além de conhecimentos em determinadas máquinas de perfuração ou produção. Na plataforma, qualquer uma dessas habilidades pode se tornar vital. “Eu aprendi uma quantidade incrível com esses caras quando passei um ano no mar em 1987”, diz Verlon Kiel, 42 anos, engenheiro, que trabalha na produção de monitoramento onshore da Ursa. “Quando os problemas acontecem por aí, se o tempo estiver ruim ou o mar estiver agitado, pode demorar alguns dias até que a ajuda possa surgir. Então as pessoas que estão trabalhando lá fora se tornam os reparadores que consertam as coisas. ”

Nas poucas horas em que não está trabalhando, a vida dos trabalhadores da plataforma gira principalmente em torno dos alimentos. A Shell usa uma empresa de catering para administrar sua cozinha, e a equipe de seis pessoas produz uma recompensa de comida caseira no café da manhã, almoço, jantar e uma refeição à meia-noite. “Não é um trabalho para nós”, diz Dawn Best, 66 anos, um membro perpetuamente sorridente da equipe de catering que é carinhosamente conhecido como “Miss Dawn”. “Somos mais como uma família aqui fora. Eu tenho três filhos que trabalham no exterior para outras empresas, então trato todos os trabalhadores aqui da maneira que gostaria que as pessoas tratassem meus meninos. ”

Para quem a visita com muita frequência, a linha de buffet cria seu próprio requisito: a necessidade de se exercitar. Vários jogadores de pingue-pongue de classe mundial trabalham na Ursa, e o pebolim também é um esporte popular. Graças à conexão via satélite da Ursa, a TV a cabo está em todos os quartos e o acesso à Internet está disponível nos escritórios e na biblioteca. Embora não haja pagamento por dificuldades no trabalho no exterior, os lançamentos iniciais na plataforma de perfuração ainda começam em cerca de US $ 30.000 por ano. Como não há lugar para gastar esse dinheiro na plataforma, muitos funcionários gravitam para investir na Internet. “Muitos desses caras se aposentam como milionários se forem espertos”, diz John Guyett, 49 anos, capataz da Ursa.

Vida fora da plataforma

Trabalhar 14 dias, 14 dias de folga e sentir a pressão para executar sob condições exatas pode tornar a vida na plataforma cansativa. Mas para muitos trabalhadores, o cronograma oferece benefícios substanciais – fora da plataforma. “Antes de sair para trabalhar no dia 14/14, eu estava trabalhando em um trabalho chamado ‘5/2’”, diz Marvin Blanchard, 39 anos, chefe de operações. “Mas, na verdade, era um emprego de 1/6. Eu saía de casa antes do dia e voltava depois do anoitecer. Agora eu tenho saldo embutido. Mas demorei um tempo para me acostumar.

Como eles precisam fazer apenas uma viagem de ida e volta por mês para o voo de 45 minutos do heliporto na ponta da Louisiana, muitos dos trabalhadores da Ursa compram terras e constroem suas casas de sonho em todo o sul, do leste do Texas à Flórida panhandle. Um trabalhador chega de Montana todos os meses em seu próprio avião. Mas, em última análise, todo trabalhador da plataforma precisa lidar com a realidade da vida familiar quando o trabalho significa ficar longe de casa durante seis meses do ano. “É sempre difícil sair de casa e voltar aqui”, diz Blanchard. McAlpin acrescenta: “Escolher trabalhar dessa maneira não é uma decisão que você toma de ânimo leve ou por si mesmo.”

Para algumas pessoas, o equilíbrio entre vida profissional e pessoal é um problema de matemática: Royce Thomason, 45 anos, técnico associado da Ursa, calcula suas chances de ficar em casa com a família entre 50 e 50 anos. Dito isto, ele recentemente perdeu o 16º aniversário de sua filha. “Fizemos uma grande festa de aniversário antes de eu sair”, diz ele. Outros adotam uma abordagem mais qualitativa. “A maioria das pessoas que trabalha na produção ou na parte de perfuração desse negócio se move muito, e isso é muito difícil para as crianças pequenas”, diz Guyett. “Então, eu realmente tentei chegar ao exterior, porque era a maneira mais fácil para minha família estabelecer raízes em um só lugar.”

Embora vários trabalhadores da Ursa sejam divorciados e não possam ter a custódia total de seus filhos por causa de seus horários, a porcentagem de pais solteiros na Ursa não parece ser especialmente alta. Trabalhadores do sexo masculino (apenas um punhado de mulheres trabalham na Ursa) giz que, em parte, até a conclusão obediente das “doações de mel” que se acumulam enquanto estão fora: “Quando chegamos em casa, o que ouvimos é ‘Querida, agora que você voltou, por favor, faça as janelas! ou “Querida, por favor, faça o gramado!” ”Brinca Tommy Chreene, 45 anos, mecânico de sistemas.

De fato, os trabalhadores da Ursa não deixam suas famílias para trás quando estão na plataforma: eles trazem suas famílias com eles e compartilham suas preocupações com seus colegas de trabalho. “Estamos todos cientes dos interesses e preocupações da família e podemos falar sobre eles abertamente”, diz Blanchard. “As pessoas que não comem e dormem com seus colegas de trabalho por 14 dias não têm idéia do quão perto estamos.”